지난 4월 22일 캐나다 이민 장관으로부터 중요한 이민정책 발표가 몇 가지 있었습니다. 그중에서도 가장 눈에 띄는 것은 오는 7월부터 Express Entry 선발을 재개하겠다고 한 것입니다. 코로나 탓에 캐나다 이민국은 2020년 12월부터 FSWP(전문인력 이민) 선발을 중단한 바 있었고, 2021년 8월부터는 CEC(경험이민) 선발도 중단했습니다. 이 분야로 캐나다 이민을 진행 중이었거나 고려하던 분들에게는 매우 걱정스러운 일이었는데, 이번 이민국의 정책은 다행스러운 소식이 아닐 수 없습니다.
코로나로 인한 팬데믹은 이민 심사를 늦추는데 영향을 준 것뿐만 아니라, 캐나다 노동 시장에도 큰 타격을 주었습니다. 외국인 노동자가 캐나다 국내로 유입되는 길이 좁아지면서 곳곳이 노동력 부족 현상에 시달리게 되었습니다. 현재 캐나다는 전에 없는 낮은 실업률을 보이고 있지만 이와 상반되게 산업현장에서 겪는 인력난 또한 기록적인 상황입니다. 따라서 정부는 노동력을 보충하는데 전력을 다하는 중이고, 이민국도 이에 발맞추어 외국인 노동력 유입을 위해 여러 정책을 발표하고 있습니다. Express Entry 선발을 하루빨리 재개하기로 한 결정도 이런 맥락에서 이루어졌다고 보입니다.
Express Entry 심사 기간의 정상화도 다시 한번 언급되었는데, 그간 이 분야 선발을 늦추면서 처리되지 못한 지원자 서류가 쌓이고, 이는 또 서류심사 기간이 길어지는데 영향을 미쳤습니다. 급기야 최근 Express Entry는 그 심사에만 7개월에서 20개월 이상까지도 소요되고 있습니다. 이번 선발 재개를 계기로 캐나다 이민국은 서류 심사에 속도를 더해 팬데믹 이전에 유지하던 평균 서류 심사 기간인 6개월로 되돌려 서류심사기간의 정상화를 이루겠다고 발표했습니다.
이와 더불어 PGWP를 발급받은 사람들에게도 희망적인 내용을 더하기도 했습니다. 기존에 PGWP가 만료되면 재발급 혹은 연장할 수 없었기 때문에 캐나다 내에서 체류를 이어갈 수 없었습니다. 이를 대체할 수 있는 BOWP가 있긴 했지만, 이는 영주권 신청 후 결과를 기다리는 동안 발급받는 비자기 때문에 만약 영주권 신청을 하지 않은 사람인 경우엔 다시 기존의 취업비자를 받을 방법이 없었습니다. 이번 이민국의 결정에는 이렇게 기존 PGWP를 소유한 사람 중 만료되는 사람들을 구제하는 정책을 포함하고 있습니다. 2022년 1월부터 12월 사이에 만료되는 사람들에게 올해 여름부터 최대 18개월 이상의 추가 오픈 워크퍼밋을 발급하도록 한 것입니다. 이 조치로 약 5만여 명가량의 PGWP 소지자가 혜택을 받을 것으로 예상한다고 하니, 해당하는 분들은 앞으로 곧 발표될 추가 사안을 관심 두고 지켜보시기 바랍니다.
마지막으로, 2021년 5월에 진행된 임시 영주권 프로그램인 TR to PR에도 추가적인 혜택 사항들이 연이어 발표되었습니다. 이 프로그램으로 영주권 신청이 가능한 당시의 캐나다 거주는 필수 조건 중 하나였습니다. 그런데 새로운 조치로 인해 서류 심사기간에 캐나다에 거주할 필요성이 없어졌습니다. 또한, 이 기간에 오픈워크 퍼밋을 신청한 사람들은 2024년 말까지 유효한 워크퍼밋을 받을 수 있게 되어, 영주권이 발급되는 그날까지 캐나다나 한국 중 어디서든 거주를 편히 할 수 있게 되었다고 보입니다. 더불어 캐나다에 거주를 계속할 경우, 가족과 함께하는 데 도움이 될 만한 조치도 추가로 발표되었습니다. 영주권 주신청자와 함께 영주권 신청을 신청한 가족이 캐나다에 입국해 일할 수 있도록 이들에게도 오픈 워크퍼밋 발급이 가능하도록 했습니다.
일련의 이민국의 정책은 크게 두 가지의 의지를 표명하고 있다고 보입니다. 더뎌진 이민 심사 진행을 코로나 팬데믹 이전의 수준으로 돌려놓겠다는 것과 현재 캐나다의 가장 큰 문제 중 하나인 노동력 부족 현상을 해결하고자 하는 노력이라고 보입니다. 이는 한편으로 캐나다 이민을 준비 중이거나 이민을 고려하는 분들에게는 희소식이 아닐 수 없습니다. 그만큼 이민의 문이 좀 더 열리고 있다는 것이기 때문입니다. 그간 다소 높게 느껴졌던 이민의 벽이 조금씩 낮아지고 있으니 어쩌면 지금 이런 소식들이 이민을 고려하는 분들에게 바로 적기가 찾아오고 있다는 신호일지도 모르겠습니다.